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Modal Verbs in German

Modalverben

What is a modal verb?

A modal verb is an auxiliary verb that expresses necessity, possibility, ability, permission, request, capacity, suggestions, order or obligation.

English modal verbs include must, shall, will, should, would, can, could, may, and might.

Sentence structure with modal verbs

When a sentence has a modal verb, the modal verb occupies the second place in the sentence and pushes its dependent verb in the final position in infinitive form.

German language has following six modal verbs.

dürfen

to be allowed to (in the sense of permission)
Examples:
Wir dürfen gehen. (We are allowed to go.)
Sie dürfen morgen kommen. (You may come tomorrow.)

können

English verb "can" is nearest translation of können,
shows the sense of ability (to be able to),
also used in the sense of permission.
Examples:
Wir können gehen. (We can go.)
Sie können morgen kommen. (You / they can come tomorrow.)

müssen

to have to (in the sense of obligation),
English modal verb "must" is the nearest translation of "müssen".
Examples:
Wir müssen gehen. (We must go.)
Sie müssen morgen kommen. (You / they have to come tomorrow.)

mögen

to like to, (shows a desire)
Its past form "möchten" (would like to) has more usage than "mögen". "Möchten" will be explained after the discussion of past tense.
Examples:
Wir mögen schokolade. (We like chocolate.)
Sie mögen die Kunst. (You / they like the art.)

sollen

to be supposed to,
English modal verb "should" is nearest translation.
Examples:
Wir sollen gehen. (We should go.)
Sie sollen morgen kommen. (You / they should come tomorrow.)

wollen

to want to (shows a strong desire),
shows an intention
Examples:
Wir wollen gehen. (We want to go.)
Sie wollen morgen kommen. (You / they want to come tomorrow.)

Modal verbs are irregular verbs i.e. modal verbs are irregular in the present tense singular but act like any other verb in the plural. Model verbs follow the conjugation pattern of irregular verb “wissen”.

Please see chapter 8 to learn more about regular and irregular verbs.

Conjugation of modal verbs in present tense

Please note that “Sie” (with the capital S) is used in second person polite form singular and plural pronouns (you in English), while “sie” (with the small s) is used in third person singular feminine pronoun (she in English) and in third person plural pronoun (they in English).

If you are viewing the following table on small screen (mobile or tablet), please drag right or left to view the full table.

dürfen können müssen mögen sollen wollen
ich
(I)
darf kann muss mag soll will
du
(you singular)
darfst kannst musst magst sollst willst
er/es/sie
(he/it/she)
darf kann muss mag soll will
wir
(we)
dürfen können müssen mögen sollen wollen
ihr
(you plural)
dürft könnt müsst mögt sollt wollt
sie
(they)
dürfen können müssen mögen sollen wollen
Sie
(you polite)
dürfen können müssen mögen sollen wollen

mein-auto

Guten Tag. Darf ich reinkommen? (Good day. May I come inside?)

Guten Tag Herr Schäfer. Ja bitte, Sie dürfen immer reinkommen. Was kann ich für Sie tun? (Good day Mr. Schäfer. Yes please, you are always allowed to come in. What can I do for you?)

Ich brauche Ihre Hilfe. (I need your help)

Was wollen Sie, Herr Schäfer? Wie kann ich helfen? (What do you want, Mr. Schäfer? How can I help?)

Ich will ein paar Medikamente kaufen. (I want to buy some medicines.)

Ja, aber ich verkaufe keine Medikamente (Yes, but I don't sell medicines.)

Ich möchte Ihr Auto fahren. (I want to drive your car.)

Warum möchten Sie mein Auto fahren? Wo ist Ihr Auto? (Why do you want to drive my car? Where is your car?)

Mein Auto hat kein Benzin. (My car has no petrol.)

Wie bitte? Na ja, Sie können gern mein Auto fahren, aber warum wollen Sie die Medikamente kaufen? Darf ich das Rezept sehen? (Excuse me? Well, you can drive my car, but why do you want to buy the medicines? May I see the prescription?)

Ja klar, hier ist es. (Sure, here it is.)

Das Rezept ist zwei Jahre alt. Sie sollen sowas nicht kaufen. Sie müssen aufpassen. Sowas kann gefährlich sein. Sehen Sie das Datum? (The prescription is five years old. You should not buy something like that. You must pay attention. This can be dangerous. Do you see the date?)

Seltsam, das Stimmt. Das rezept ist sehr alt. Genau, Ich muss aufpassen. Alles klar Herr Jager, ich muss jetzt gehen. (Strange, that's right. The recipe is very old. Exactly, I have to be careful. Well, I have to go now.)

Wie Sie wollen. (As you wish / As you like.)

Und ja, vielen Dank für die Hilfe. Auf Wiedersehen. (And yes, thank you for the help. Goodbye.)

Bitte. Auf Wiedersehen. (You're welcome. Goodbye)


Wortschatz (vocabulary) und Erklärungen (explanations)

reinkommen (to come in)

für (for) (preposition)

tun (to do something)
Conjugation of "tun" is : ich tue, du tust, er/es/sie tut, wir tun, ihr tut, sie tun.
The verb "tun" has rare usage in German. Only frequent use is in the sentence, "Was kann ich für Sie tun?" (What can I do for you?). Though we can use the verb "machen" (to do) here i.e. "Was kann ich für Sie machen?" but it's more polite to use "tun".

helfen (to help) (verb)
die Hilfe (help) (noun)

ein paar (a few / some)

das Medikament (medicine / drug)
die Medikamente (medicines / drugs)
"die Medikamente" in used in sence of medical drugs. Illegal drugs are "Drogen".

kaufen (to buy) (verb)
einkaufen (to do the shopping / to buy) (verb)
das Einkaufen (shopping)(noun)
Warum kaufen Sie so viele Medikamente? (Why do you buy so many drugs?)
Wir gehen Einkaufen. (We are going shopping.)
das Einkaufszentrum (shopping mall, shopping center)

na ja (well, oh well)

stehen (to stand / also used to point something. In this dialog verb “stehen” is used to show the name of the medicine.)
Das steht hier (here it is. In this dialog we have used “Hier steht das” to point the place where the name of medicine is written)

das Jahr (year)
Das Kind ist fünf Jahre alt. (The child is five years old.)

Das Rezept (prescription [PHARM.], recipe)

sowas (like this)

gefährlich (dangerous) (adjective)
die Gefahr (danger) (noun)

aufpassen (to pay attention / to be careful)

seltsam (strange)

stimmen (to be right / to vote)
nicht (not)
Etwas stimmt nicht. (Something is not correct.)
Ich denke, etwas stimmt nicht. (I think something is wrong.)
Alles stimmt. (All is right/ All is ok.)

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