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Verb Sein in German

The German verb sein, like its English counterpart (to be) is the most important verb in German. This lesson explains the verb sein (to be) in the present.
This lesson contains topics:

  1. Conjugation of verb "sein"
  2. Negation with "nicht"
    1. Difference between "kein" and "nicht"
    2. Position of "nicht" in German sentences

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Conjugation of verb sein

Verb sein is irregularly conjugated, just like its English counterpart “to be”, i.e. am, are and is.

We have already learned some examples of verb sein:

Er ist ein Arzt. (He is a doctor.)

Hier ist ein Mann. (Here is a man.)

Warum ist keine Frau hier? (why is no woman here?)

Die Hunde sind keine Katzen. (Dogs are not cats.)

In these sentences “ist” and "sind" are conjugations of the German verb “sein”.

Sein is infinitive form. Infinitive forms are important to memorize because in dictionaries, verbs are written in their infinitive forms.

Following is the sein conjugation table in the present tense.

Singular Plural
1. person
bin (am)
sind (are)
2. person, familiar form
bist (are)
seid (are)
2. person, polite form
sind (are)
sind (are)
3. person
ist (is)
sind (are)

The easy way to memorize the conjugation of the verb "sein" is to repeat it with personal pronouns. The following table shows the conjugation of "sein" with personal pronouns.

Singular Plural
1. person
ich bin (I am)
wir sind (we are)
2. person, familiar form
du bist (you are)
ihr seid (you are)
2. person, polite form
Sie sind (you are)
Sie sind (you are)
3. person
er ist (he is)

es ist (it is)

sie ist (she is)

sie sind (they are)

Negation with nicht

Previously, we have learned the word kein (not, not a, not any), which is used to negate a statement. For example:
Ich bin keine Frau. (I am not a woman.)
Herr Müller ist kein Arzt. (Mr. Müller is not a doctor.)
Sie sind keine Zwillinge. (They are not twins.)
We have also used another word nicht for negations in some examples i.e. "Nein, nicht immer" (no, not always).

Difference between "kein" and "nicht"

Kein is used:

"Kein" can't be used with adjectives. For example,
"krank" (ill, sick) is an adjective,
and "die Kranke" (the patient) is a noun.
Instead of saying "Ich bin kein krank", we would say "Ich bin nicht krank" (I am not ill).

Nicht is an adverb and can be used:

Ich bin nicht Herr Müller. (I am not Mr. Müller.)
Herr Müller ist nicht mein Bruder. (Mr. Müller is not my borther.)
Sie sind nicht die Zwillinge. (They are not the twins.)
Ich bin nicht hungrig. (I'm not hungry)

Du bist Jan oder? (You are Jan?)
Nein, ich bin nicht Jan. (No, I'm not Jan)

Position of "nicht" in German sentences

  1. The first element remains the subject.
  2. The second element is the verb.
  3. The negation "nicht" comes after the verb as an adverb and negates a noun or an adjective.

In the sentence Nein, ich bin nicht Jan, the word "Nein" is an interjection, a particle. Particles don't occupy any position in the beginning. Their position is counted as zero. So, the subject "Ich" is still the first element in this sentence. Some other words that don't occupy position one, if placed at the start of a sentence are:
ja (yes)
vielleicht (maybe)
wenigstens (at least)
Particles are discussed in lesson 26 (Particles in German) in detail.

Vocabulary building

mein-auto Car illustration

person illustration Hallo, Herr Jäger (hello, Mr. Jäger)

person illustration Hallo (hello)

person illustration (Ah Herr Schäfer, hallo, Sie sind wieder da. Herzlichen willkommen, aber wo ist ihr Auto heute?) Ah Herr Schäfer, hello, You are back. Welcome, but where's your car today?

person illustration Herr Jäger ich bin wieder krank. Mein Auto ist zu Hause. Ich kann das heute nicht fahren. (Mr. Jäger, I'm ill again. My car is at home. I can't drive that today.)

person illustration Das ist nur ein bisschen Grippe. Es ist nicht so schlimm. Sie sind doch normal. (That's just a little bit of flu. It is not so bad. You are normal.)

person illustration Meine Augen sind auch rot. (My eyes are red too.)

person illustration Ja, sie sind rot, aber es ist auch nicht so schlimm. (Yes, they are red, but it is not that bad.)

person illustration Herr Jäger, Sie sind sehr freundlich. (Mr. Jäger, you are very kind.)

person illustration Ich bin auch ein Sozialarbeiter. (I am also a social worker.)

person illustration Sie sind ein Sozialarbeiter! sehr schön. Danke Herr Müller. Auf Wiedersehen. (You are a social worker! very nice. Thanks Mr. Müller. Goodbye.)

person illustration Bitte. Auf Wiedersehen. (You're welcome. Goodbye.)

Notice that Mr. Schäfer and Mr. Jäger are addressing each other with the pronoun “Sie”, but if any of them talks to his family members or friends he would use “du”.

Below is a dialog between two schoolfellows. They are not friends, not even class fellows, but still, they are using “du”.

At the school

Erwin:   Hallo

Jan:   Hallo

Erwin:   Du bist Thomas oder? (Are you Thomas?)

Jan:   Nein, ich bin Jan. Thomas ist mein Bruder. Wir sind Zwillinge. (No, I am Jan. We are twins)

Erwin:   Ihr seid Zwillinge, sehr schön. (You are twins, very nice)

Jan:   Seid ihr auch Zwillinge? (Are you also twins?)

Erwin :   Leider nein. Ich bin nur ein bruder. (Unfortunately, no. I am only one brother.)

Wortschatz (Vocabulary)

hallo (hello)

wieder (again)

wieder da (back), ich bin wieder da (I am back)

krank (ill)

nur (only, just)

ein bisschen (a little bit)

so (that) , nicht so schlimm (not that bad)

die Grippe (flu)

mein (my)

das Auge (eye), die Augen (eyes)

rot (red)

aber (but)

schlimm (bad)

freundlich (kind/friendly)

oder (or)

sehr (very)

schön (nice)

sehr schön (very nice)

nicht (not), ich bin nicht ein professor. Ich bin ein Azrt (I am not a professor. I am a doctor)

danke (thank you)

bitte (please / you're welcome )

auf Wiedersehen (goodbye)

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