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Separable Verbs in German


This lesson contains topics:

  1. What are separable verbs in German?
  2. Sentences with modal verbs and separable verbs
  3. German separable prefixes

1. What are separable verbs in German?

From previous lessons, we know that word order in the German sentence structure is:

Subject Verb Object / Compliment / adverbial phrase
Dr. Müller ist Arzt.
Dr. Müller is a doctor.

There are some verbs in the German language that can be separated into two parts i.e. prefix and suffix. For example,
"fahren" (to travel, to drive) is an inseparable verb.
"abfahren" (to depart) is a separable verb.

In German, separable verbs are called trennbare Verben.

In a sentence with a separable verb, the separable prefix takes the final position. For example, if we use the separable verb "abfahren" in a sentence:
Der Zug fährt um 9 Uhr ab. (The train departs at 9 a.m.)

Subject Verb (suffix) Object / Compliment / adverbial phrase prefix
Der Zug fährt um 9 Uhr ab.

The separable prefix is always the last element in the sentence, no matter how many elements are there in the sentence.
Der Zug fährt mit allen Passagieren und Gepäck um 9 Uhr via Erfurt nach Berlin ab. (The train leaves with all passengers and luggage at 9 a.m. via Erfurt for Berlin.)

When a sentence has a modal verb and a separable verb, the modal verb occupies the place of the second element in the sentence. the separable verb is pushed at the end of the sentence in its infinitive and non-separable form e.g.
Der Zug muss um 9 Uhr abfahren. (The train has to leave at 9 a.m.)

3. German separable prefixes

There are certain prefixes that help to recognize if the verb is separable or not. The prefixes that come before separable verbs are:

ab- , an- , auf- , aus- , ein- , heim- , los- , mit- , her- , hin- , vor- , weg- , zu- , zurück- .

ab-

abfahren (to depart, to leave): Der Bus fährt nach drei Stunden ab. (The bus leaves after three hours.)
abbiegen (to turn): Nach zwei Kilometern, biegen Sie bitte rechts ab. (After two kilometers, please turn right.)
absagen (to cancel): Ich möchte die Besprechung absagen. (I want to cancel the meeting.)
Ich sage die Besprechung ab. (I cancel the meeting.)

Related vocabulary:
die Abfahrt (departure), die Absage (cancellation)

an-

anrufen (to call (on telefon)): Er ruft seine Frau an. (He calls his wife.)
anfangen (to begin, to start): Wir fangen morgen wieder an. (We start again tomorrow.)
ankommen (to arrive): Der Zug kommt um 9 Uhr an. (The train arrives at 9 o'clock.)
anmachen (to turn on): Bitte machst du das Licht an. (Please turn on the light.)
anbieten (to offer): Er bietet mich eine Fahrkarte an. (He offers me a ticket.)
anschließen (to connect): Kannst du der Scanner an den Computer anschließen? (Can you connect the scanner to the computer?)

Related vocabulary:
der Anfang (start), die Ankunft (arrival), das Angebot (offer), der Anschluss (connection)

auf-

aufmachen(to open) : Kannst du für mich die Tür aufmachen? (Can you open the door for me?)
Er macht die Tür für sie auf. (He opens the door for her.)
aufstehen (to get up): Mein Sohn steht um sieben Uhr auf. (My son gets up at 7 a.m.)
Ich stehe um 6 Uhr auf. (I get up at 6 a.m.)
aufbauen (to build): Ich baue eine gute Beziehung mit meinen Kollegen an. (I am building a good relationship with my colleagues.)

Related vocabulary:
die Aufmachung (makeup, layout, style), der Aufbau (development, structure)

aus-

ausbauen (to extend): Die Familie Müller will ihr Haus ausbauen. (The Müller family wants to expand their house.)
ausmachen (to turn off): Es ist schon 22 Uhr. Bitte machen Sie das Licht aus. (It's already 10 p.m. Please turn off the light.)
ausschalten (to switch off, to power off): Bitte schalten Sie die Musik aus. (Please turn off the music.)
aussteigen (to get out, to get off): Nach der Kreuzung steige ich aus dem Auto aus. (After the intersection, I get out of the car.)
aus dem Auto (from the car), steige aus dem Auto aus (I get out of the car)
aussehen (to appear, to look): Sie sieht sehr schön aus. (She looks very beautiful.)

Related vocabulary:
der Ausbau (expansion, extension (of an area or construction)), das Ausbauen (removal), die Ausschaltung (elimination), der Ausschalter (circuit breaker), der Ausstieg (exit (from a train etc)), Ausstieg in Fahrtrichtung links. (Exit to the left in the direction of travel. Often announced to mention the exit directions from a train.), das Aussehen (appearance)

ein-

einbrechen (to break in, to collapse): Hier ist gefährlich. Das Dach bricht ein. (Here is dangerous. The roof is collapsing.)
einsteigen (enter, get in, get on): Sie können auch in diesem Bus einsteigen. (You can also get on this bus.)
einkaufen (to shop, to buy): Ich kaufe im Supermarkt ein. (I buy in the supermarket.)
einschalten (to turn on): Sie schaltet ihren Computer selten ein. (She rarely turns on her computer.)
selten (rare, rarely)
einladen (to invite): Ich lade alle meine Freunde zu meinem Geburtstag ein. (I invite all my friends for my birthday.)

Related vocabulary:
der Einbruch (burglary), der Einstieg (entry, introduction), der EinKauf (purchase), der EinKaufpreis (purchasing price), das Einkaufen (shoping), der Einschalter (power switch), der Schalter (switch), die Einladung (invitation)

heim-

heimfahren (to drive home): Nach der Arbeit fahre ich heim. (I drive home after work.)
heimgehen (to go home): Heute arbeiten wir bis 12 Uhr, dann gehen wir heim. (Today we work until 12 o'clock, then we go home.)
Wohin gehst du? Ich gehe heim. (Where are you going? I go home.)

los-

losgehen (to leave, to start (an activity)): Jetzt gehen wir los. (Now let's go.)
losfahren (to set off): Wir fahren um sieben Uhr los. (We leave at seven o'clock.)

mit-

mitkommen (to come along): Wer kommt noch mit? (Who else is coming with?)
mitmachen (to participate): Machst du mit? (Are you participating?)
mitspielen (to play along): Zwei Brüder spielen in einem Film mit. (Two brothers are playing (roles) in a movie.)

her-

herstellen (to produce): Diese Firma stellt viele Produkte her. (This company produces many products.)
herkommen (to come here): Bitte kommen Sie schnell her. (Please come here quickly.)

Related Vocabulary:
Die Herstellung (production), die Herstellungskosten (production costs), der Herstellungsprozess (manufacturing process), das Herstellungsdatum (date of manufacture), der Herstellungsort (place of manufacture)

hin-

hinkommen (to get there): Wie komme ich hin? (How do I get there?)

vor-

vorbereiten (to prepare): Ich bereite das Abendessen für die Gäste vor. (I am preparing dinner for the guests.)
vorlesen (to read aloud, to read to somebody): Die Mutter liest dem Kind eine Geschichte vor. (The mother reads a story to the child.)

Related Vocabulary:
die Vorbereitung (preparation), vorbereitet (prepared), Ich bin schon vorbereitet. (I am already prepared.), die Vorlesung (lecture)

weg-

wegmachen (to remove something): Machen Sie bitte die leeren Flaschen weg. (Please remove the empty bottles.)
wegnehmen (to take something away): Kannst du dem Hund die Zeitung wegnehmen? (Can you take the newspaper away from the dog?)
weggehen (to go away): Er sagt gar nicht und geht weg. (He does not say anything and goes away.)
wegschmeißen (to throw something away, to junk): Schmeißen Sie bitte die leeren Flaschen weg. (Please throw away the empty bottles.)

Related vocabulary:
die Fläche (bottle) plural: die Flächen, die Zeitung (newspaper)

zu-

zumachen (to close): Ich mache alle Fenster immer zu. (I always close all windows.)
zunehmen (to increase): Mein Profit nimmt jedes Jahr zu. (My profit is increasing every year.)

Related vocabulary:
das Fenster (window) plural: die Fenster, der Profit (Profit) plural: die Profite

zurück-

zurückfahren (to return, to drive back): Morgen fahren wir nach Berlin zurück. (Tomorrow we will drive back to Berlin.)
zurückkommen (to come back): Wann kommst du nach Berlin zurück? (When will you come back to Berlin?)
zurückgehen (to go back): Es regnet. Sabine kann nicht zurückgehen. (It's raining. Sabine can not go back.)

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